Wetenschap - 10 februari 2019

Engelen in het Darwin Café

tekst:
Roelof Kleis

Charles Darwin correspondeerde veel met andere wetenschappers uit zijn tijd. Onder hen ook vrouwen. De Leidse filosoof Norbert Peeters praat daar dinsdag over tijdens het derde Darwin Café.

Aanleiding voor de bijeenkomst is de verjaardag van de beroemde vader van de evolutieleer Charles Darwin. Sinds 2017 wordt die verjaardag in Wageningen gevierd met een Darwin Café. Het evenement is een initiatief van Darwin-kenner en Wageninger Gert van Maanen, hoofdredacteur van het biologenblad Bionieuws. Aan deze derde editie werken ook Stadbrouwerij Wageningen en Resource mee.

Boek
Dat de Leidse botanisch filosoof Norbert Peeters komt, heeft direct te maken met het verschijnen van het boek Darwins Engelen. Peeters is mede-auteur en samensteller van het boek. De engelen in kwestie zijn enkele van de vrouwen met wie Darwin schreef over wetenschap. ‘Opmerkelijke, heel verschillende en soms ook tragische en bizarre persoonlijkheden’, zegt Van Maanen, ‘die hem vaak als klankbord of inspiratiebron zagen.’

In Darwins tijd was het nog zeer ongebruikelijk dat vrouwen zich in de wetenschappelijke arena begaven. Afgezien van Darwins eigen dochters dan; zij leverden als diens assistenten een belangrijke bijdrage aan de totstandkoming van het werk van Darwin, diens boeken en dus de evolutietheorie. In Darwins Engelen worden tien portretten geschetst van vrouwelijke natuuronderzoekers en  hun relatie met Darwin.

darwins engelen.jpg

Een van die beschreven vrouwen in het boek is de Amerikaanse Mary Treat, die tussen 1875-1890 bijna honderd boeken en artikelen schreef over het gedrag van dieren en planten. Zij heeft een fascinatie voor het macabere en onderhoudt in haar achtertuin een enorme cirkelvormige haag met een hele dierentuin aan spinnen. Ook in haar huis onderhoudt ze spinnennesten.

Seksleven
Peeters wijdt zelf een hoofdstuk aan de Amerikaanse wetenschapspopularisator Sophia Herrick. Zij verdiept zich –net als Darwin- in vleesetende planten, klimplanten en het seksleven van orchideeën. Zij is vooral bekend vanwege twee kinderboeken en het boek The Wonders of Plant Life Under the Microscope uit 1883, met fraaie afbeeldingen van algen en kiezelwieren.

Het Darwin Café vindt plaats in het Rad van Wageningen. De beide eigenaren Stefan Duurkoop en Dennis Leebing produceerden twee jaar terug het eerste ‘evolutionaire’ Darwin-bier. Door plaatsing van een nieuwe vergistingsketel is dat bier op dit moment niet verkrijgbaar. Het Darwin Café begint dinsdag 12 februari om 20.30 uur. Entree gratis, consumptie verplicht.


Re:ageer