Wetenschap - 24 mei 2007

Wondergewas jatropha

Het nieuwe wondergewas dat de wereld van het energievraagstuk gaat afhelpen heet jatropha. Het is een houtige struik die op arme gronden in Afrika groeit, nauwelijks last heeft van vraat omdat hij giftig is, en zaden maakt die heel veel olie bevatten. Twee keer meer dan sojabonen.

180_opinie_0.jpg
‘Groen goud in een struik’, kopte de Scientific American deze week over de plant. Er is op dit moment haast geen jatropha-olie te krijgen, omdat alle zaden geplant worden in grote plantages, meldt het verhaal.
De enige gereserveerde reactie in het artikel komt van Raymond Jongschaap, onderzoeker van Plant Research International. Jongschaap is leider van een vierjarig onderzoeksprogramma naar de mogelijkheden van het gewas. Hij waarschuwt in het verhaal dat de grote plantages ten koste kunnen gaan van de voedselproductie in arme landen. ‘Ik heb wat kanttekeningen willen plaatsen bij het enorme succesverhaal’, licht Jongschaap toe. ‘Over jatropha gaan de meest fantastische verhalen rond. Mensen tellen die bij elkaar op en krijgen daardoor torenhoge verwachtingen waar veel op af te dingen is.’
Jongschaap wordt bijna wekelijks gebeld door investeerders die grote plantages willen aanleggen. ‘Die hebben dan plannen voor 150 duizend hectares, en rekenen op negenduizend liter olie per hectare. Die hoeveelheid baseren ze op één meting aan een oude boom. Ik probeer wat redelijkheid te brengen in de verwachtingen. Eén van de sterkte punten van jatropha is bijvoorbeeld dat het groeit op arme gronden, maar je mag er natuurlijk niet van uitgaan dat je op die gronden een extreem hoge olie-opbrengst haalt.’
Jongschaap ziet zelf meer in kleinschalige toepassingen. ‘Je kunt de olie bijvoorbeeld gebruiken voor lokale energieproductie. Als de inkoop van brandstoffen te duur is kan jatropha een goedkoop alternatief vormen.’

Re:ageer