Wetenschap - 13 februari 2015

Vici-beurzen voor Wageningse onderzoekers

tekst:
Rob Ramaker

Drie Wageningen UR onderzoekers hebben de prestigieuze Vici-beurs binnengehaald. Het gaat om Duur Aanen (Erfelijkheidsleer), Dolf Weijers (Plantenontwikkeling) en Thea Hilhorst (Rampenstudies).

Ook Martijn Bezemer (verbonden aan het Nederlands Instituut voor Ecologie NIOO (dat pal naast Wageningen UR is gevestigd) en met een lang verleden bij Wageningen UR) ontvangt de beurs van 1,5 miljoen euro, waarmee onderzoekers in vijf jaar tijd een eigen onderzoekgroep kunnen opbouwen.

‘Ik ben in mijn nopjes’, reageert Aanen, universitair hoofddocent bij Erfelijkheidsleer. Met het geld zal hij onderzoeken hoe evolutionaire kennis kan bijdragen aan betere landbouw. Hij kijkt hierbij naar termieten die schimmels verbouwen als voedsel. Wanneer onderzoekers dit nadoen in het laboratorium daalt de opbrengst echter na enkele generaties. Sterk concurrerende schimmels verdrijven namelijk de varianten met hogere opbrengsten. Aanen wil ontdekken hoe de termieten hun oogst wel op peil houden.

Ook bij Dolf Weijers, persoonlijk hoogleraar Biochemie van de plantenontwikkeling, is evolutie de rode draad door zijn voorstel. Hij wil de geschiedenis van het plantenhormoon auxine doorgronden. Tegenwoordig heeft deze stof een groot aantal functies, zodat de effecten per plantendeel en –cel kunnen verschillen. Dit is mogelijk doordat auxine in elke cel unieke ‘schakelaars’ bindt, die elk andere genen aanschakelen. Weijers gaat onderzoeken hoe deze schakelaars op het kleinste niveau veranderden tijdens de evolutie. ‘Ik moet nog wennen aan het idee dat ik een Vici heb’, besluit Weijers. ‘Maar ik heb echt zin om er aan te beginnen.’

Ik moet nog wennen aan het idee dat ik een Vici heb
Dolf Weijers

Thea Hilhorst ontvangt de beurs voor haar onderzoek naar wat er gebeurt als er in een conflictgebied een natuurramp optreedt. Ze is bijzonder hoogleraar in Wageningen, maar de aanvraag voor deze Vici heeft ze ingediend via de Rijksuniversiteit Groningen, waar ze visiting professor is. Hilhorst blijft nog tot juni 2017 voor de helft van haar tijd werkzaam bij Wageningen Universiteit, waar ze dertien promovedi heeft. Daarna vertrekt ze. De onderzoeksgroep die ze kan gaan opbouwen met de Vici, zal ze waarschijnlijk in Groningen realiseren.

Een andere Vici is er voor Martijn Bezemer. Hij is niet langer verbonden aan Wageningen UR, maar heeft hier wel gestudeerd en gedoceerd. Bezemer, nu werkzaam bij het NIOO, wil beter inzichtelijk maken welke invloed planten hebben op het bodemleven en hoe dit mechanisme gebruikt kan worden om bodems en ecosystemen te herstellen.

Dit jaar kregen 36 onderzoekers een Vici van de NWO. Zij werden geselecteerd uit 216 indieners. Vorig jaar werd 15 procent van de aanvragen beloond.

Andere Wageningse onderzoekers die ooit een Vici kregen, zijn John van de Oost, René Wijffels, Bart Thomma, Erwin Bulte, Harro Bouwmeester, Rene Geurts en Marcel Dicke.

Dolf Weijers staat met zijn onderzoek naar auxine in Resource #12, die nu overal op Wageningen UR in de bakken ligt. Het blad is ook in pdf beschikbaar.


Re:ageer