Wetenschap - 23 oktober 2008

Varken kiest voer dat hij moet zoeken

Varkens scharrelen hun kostje liever bij elkaar dan dat ze simpelweg naar een goed gevulde voerbak lopen. Dat stellen Wageningse dierethologen in het decembernummer van Applied Animal Behaviour Science.

De onderzoekers gaven varkens de keuze tussen een witte en een zwarte voerbak. In de zwarte waren chocoladerozijntjes - waar varkens dol op zijn - verstopt in het stro. In de witte werden het stro en de rozijntjes gescheiden aangeboden. De varkens kozen voor de verstopte chocoladerozijntjes in het stro, vertelt onderzoeker Francien de Jonge.
Uit de literatuur was al bekend dat varkens er behoefte aan hebben om te zoeken naar eten, ook als het eten op een presenteerblaadje wordt aangeboden. Maar niet eerder is dit via een experimentele opstelling aangetoond, aldus De Jonge. Het aantrekkelijke van de rozijntjes in stro, zegt ze, is dat het varken gaat anticiperen op een beloning. ‘Als hij een rozijntje vindt, krijgt hij het idee: er zitten er meer. Die gedachte aan een toekomstige beloning maakt stoffen in de hersenen vrij.’ De kracht hiervan bleek tijdens een laatste test, waarbij de varkens meteen rozijntjes konden eten in de witte bak, maar even moesten wachten op de rozijntjes in de zwarte bak. Ze namen de wachttijd voor lief en kozen de zwarte.
Het onderzoek is relevant voor de varkenshouderij, aldus De Jonge. ‘Zorg ervoor dat de varkens iets moeten doen om het voer te verzamelen. Stro is wat dat betreft ideaal. Varkens kauwen ieder strootje helemaal uit om iets te eten te vinden. Ook ruwvoer is prima. Dan kunnen ze kauwen, zuigen en friemelen.’ Biologische varkenshouders bieden de varkens een uitloop, maar dat is niet voldoende. ‘Een beetje varken heeft zo’n landje in een halve dag helemaal omgekeerd, op zoek naar eten. Gooi er wat in, bijvoorbeeld organisch materiaal waar ze dingen in tegenkomen.’

Re:ageer