Wetenschap - 30 november 2017

Toeristenplaats heeft meerdere gezichten

tekst:
Joris Tielens

Toeristische bestemmingen maken een ontwikkeling door in de tijd. Die kun je aflezen aan de ansichtkaarten en aan de verhalen die mensen over de plaats vertellen. Toerisme bijsturen kan alleen als je de verhalen over een plaats goed begrijpt, schrijft promovendus Chalermpat Pongajarn in zijn proefschrift.

De Noord-Thaise plaats Pai staat onder toeristen op drie manieren bekend: als buitensportplaats, hippieoord en romantisch dorp.

Thailand trok vorig jaar 32 miljoen vakantiegangers, goed voor ongeveer 20 procent van de nationale inkomsten. Het dorpje Pai, in de bergen in het noorden van Thailand, trekt al vanaf de jaren zeventig toeristen. Aanvankelijk waren dat vooral bergwandelaars. Vanaf de jaren tachtig kwamen er steeds meer rugzaktoeristen; het dorp veranderde in een hippieoord. Door een romantische Thaise bioscoopfilm die zich afspeelt in Pai, wordt de plaats sinds 2005 overspoeld wordt door Thaise stelletjes die de film willen herbeleven.

Pongajarn, die op 1 december promoveert bij de leerstoelgroep Culturele Geografie, onderzocht de ontwikkeling van deze toeristische bestemming door ansichtkaarten te bekijken die in Pai werden verkocht door winkels, hotels en restaurants. De afbeeldingen laten zien hoe het verhaal over Pai veranderde. Hij concludeert dat toeristische bestemmingen veranderlijk zijn. β€˜De ontwikkeling van toeristische bestemmingen is het resultaat van uitwisselingen tussen mensen, maar ook dingen.’ Dat wil zeggen: de sfeer en inrichting van een plaats worden bepaald door de bewoners en ondernemers die de plek vormgeven en de toeristen die er komen, maar ook door fysieke dingen, zoals de bioscoopfilm die de romantische stelletjes naar Pai trok, of de kwaliteit van de wegen ernaartoe.

De drie versies van Pai – buitensportplaats, hippieoord en romantisch dorp – bestaan nu allemaal naast elkaar, zegt Pongajarn, en worden in verschillende netwerken bevestigd. Maar in de ruimtelijke inrichting zijn de drie ook in conflict met elkaar. Rugzaktoeristen willen goedkope jeugdherbergen van bamboe, terwijl de romantische Thai hotels in Italiaanse stijl willen.

Investeringen in het toerisme mislukken nogal eens als het verhaal over een plaats niet goed begrepen wordt. Dat geldt ook voor pogingen van de overheid om de ontwikkeling van toeristische bestemmingen te veranderen, stelt Pongajarn. Het lukt de overheid bijvoorbeeld niet om de seksindustrie in badplaats Pattaya aan banden te leggen. Dat komt, denkt Pongajarn, omdat de ideale lokale omstandigheden voor het sekstoerisme niet echt begrepen worden: machtige lokale seksexploitanten, goed bereikbare tropische stranden en veel migratie van arme meisjes en jongens uit Bangkok.


Re:ageer