Student - 15 maart 2007

Sluipwespen zoeken op Hawaii

Maar liefst 1650 rupseneitjes verzamelde Laura Simpson op het Hawaiiaanse eiland Kauai. Op de University of California, Riverside bekeek de biologiestudente of sluipwespen er eitjes in hadden gelegd en zo ja, of de sluipwespen de wolbachiabacterie bij zich droegen. Tussen de bedrijven door kreeg ze een verbijsterend hoge tandartsrekening.

526_nieuws.jpg
526_nieuws.jpg

Foto: .

‘Als wespenmoeders geïnfecteerd zijn met wolbachia worden er enkel dochters geboren die een kloon zijn van hun moeder. Dat is fijn als je sluipwespen voor biologische bestrijding wilt gebruiken. Op Kauai willen ze een biologisch bestrijdingsprogramma opzetten. Er zitten veel grote zaadbedrijven voor genetisch gemanipuleerde maïs. Daar is de bevolking tegen; de bedrijven spuiten veel gif en die chemicaliën komen in het water. De bewoners hebben daarom ook al eens een veld in brand gestoken.
Ik zocht op Kauai eitjes op de crown flower en de castor bean. Om te weten hoe die er uitzagen was ik eerst in de VS naar een tuincentrum gegaan. Het eiland is prachtig. Pure, rauwe natuur met kliffen en valleien, en maar voor een kwart toegankelijk. In de achtertuin van een bevriende onderzoeker had ik een houten huisje voor mezelf. Met een gehuurde auto heb ik een maand het hele eiland over gecrost op zoek naar crown flowers, grote struiken die je vaak langs de kant van de weg vindt.
Ik stopte de gevonden eitjes in plastic buisjes die ik ’s avonds thuis labelde en twee keer per week per Fed Ex opstuurde naar de universiteit in Californië. Daar werden ze vast op kweek gezet. Bij terugkomst op de universiteit heb ik hele dagen op het lab gezeten. Ook in het weekend; sluipwespen kennen geen vrije dagen.
Eigenlijk heb ik een onderzoek van dertig jaar geleden herhaald. De onderzoeker is nu een lieve oude man van tachtig die nog regelmatig op de universiteit rondloopt. Hij vond toen twee soorten sluipwespen. Van de ene soort waren alle beesten geïnfecteerd met wolbachia, van de andere een vijfde. Ik vond drie soorten sluipwespen, met negentig in plaats van honderd procent infectie en twee keer twintig procent. De grote vraag is nu natuurlijk hoe dat komt.
Op Hawaii ging alles rustig aan. Daarna was het wel even wennen in de VS. De verschillen tussen arm en rijk zijn er pijnlijk groot. In een tv-programma klaagde een negentienjarige dat zijn zoveelste BMW de verkeerde kleur wit had, terwijl ik in de supermarkt achter een vrouw stond die na het scannen van ieder artikel gespannen keek of ze het totaalbedrag nog kon betalen.
Dat het land niet erg sociaal is bleek ook toen ik een wortelkanaalbehandeling nodig had. Dat kostte tweeduizend dollar, terwijl dat in Nederland voor tweehonderd euro kan. Of een collega die een lip moest laten hechten: zevenhonderd dollar voor een beetje speciale lijm. Veel Amerikanen zijn onverzekerd, maar hoe ze dat betalen zonder verzekering is een raadsel.’

Re:ageer