Organisatie - 5 maart 2009

STEARNS HAALT DARWIN NAAR DEZE TIJD

‘Ga ervan uit dat alles wat je leest onzin is.’ Zomaar een zin uit het meest gelezen boek van de invloedrijke evolutiebioloog prof. Stephen Stearns. Dat overigens niet eens over evolutie gaat. Tijdens de diesviering in Wageningen, op 9 maart, zal Stearns op zijn eigen, toegankelijke manier uitleggen waarom ook psychologen en economen zich iets moeten aantrekken van de evolutietheorie.

nieuws_2990.jpg
Stearns was zeventien jaar directeur van het zoölogisch instituut van de universiteit van Basel in Zwitserland, waar hij onder meer de European Society for Evolutionary Biology en het Journal of Evolutionary Biology oprichtte. Sinds 2000 is Stearns hoogleraar Ecologie en evolutionaire biologie aan Yale University.
De Wageningse geneticus prof. Rolf Hoekstra schreef samen met Stearns het boek Evolution, an introduction, dat Wageningse studenten krijgen voorgeschoteld. ‘Stearns is gespecialiseerd in life history evolution, een veld waarin ecologie en evolutionaire biologie samenkomen’, vertelt Hoekstra. ‘Hij onderzoekt hoe een typische opbouw van het leven van een plant of dier er uitziet. Hij bestudeert dan het proces van volwassenwording, hoe vroeg in het leven een soort zich voortplant. Hoeveel nakomelingen zijn er en wat is de levensduur? Al deze dingen brengt hij met elkaar in verband. Hij vraagt zich af hoe het zo komt, evolutionair gezien. Wat zijn de voor- of nadelen ervan en wat is het effect op die soort?’
Stearns heeft heel uiteenlopende aspecten van evolutie onderzocht. Zo schreef hij het boek The Evolution of Sex and its Consequences, waarin hij ingaat op de vraag wat er nuttig is aan seksuele voortplanting. Wat zijn de kosten en baten van het produceren van mannetjes en vrouwtjes, vraagt hij zich af.
Zijn minst geciteerde maar meest gelezen boek is volgens Stearns zelf Some Modest Advice for Graduate Students. Hierin geeft hij jonge onderzoekers nuttige tips over hoe ze geweldig onderzoek kunnen doen. ‘Als je begint met onderzoek, besteed dan het eerste jaar aan breed en diep nadenken. Ga ervan uit dat alles wat je leest onzin is, tot de auteur je van zijn gelijk heeft overtuigd. Als je iets niet begrijpt, voel je dan niet rot. Het ligt niet aan jou, maar aan de auteur. Hij heeft niet duidelijk genoeg geschreven. Als een of andere autoriteit je vertelt dat je niet genoeg bereikt, omdat je nog geen gegevens hebt verzameld of geen lessen hebt gevolgd, vertel dan waar je mee bezig bent. Als hij doorgaat, zeg dan dat hij op moet krassen, omdat je verdomme wel weet waar je mee bezig bent.’
Stearns zal tijdens de dies van Wageningen Universiteit vertellen wat biodiversiteit en natuurlijke selectie in de landbouw betekenen voor ziekteresistentie, veredeling van gewassen en het fokken van huisdieren. Hij gaat in op de evolutionaire ontwikkeling van antibioticaresistentie en de menselijke genetische variatie voor ziekteresistentie.
Stearns trekt het darwinistische gedachtegoed ook door naar de psychologie, economie en antropologie. Hij meent dat kennis van evolutie essentieel is voor de ontwikkelde mens die wil weten hoe de wereld van de 21e eeuw in elkaar steekt.

Re:ageer