Wetenschap - 1 januari 1970

Investeren in immuunsysteem niet altijd even voorspelbaar

,,Je zou verwachten dat soorten die langer leven meer belang bij een goed werkend immuunsysteem hebben’’, zegt dr Michel van Boven van de Animal Sciences Group. ,,Daarop voortbordurend zou je verwachten dat soorten met een kortere levensduur minder investeren in hun immuunsysteem.’’ Het klinkt logisch. Maar, blijkt uit een model dat Van Boven ontwikkelde, het klopt niet. Niet altijd, tenminste.

Het model van Van Boven voorspelt de investeringen die soorten doen in hun immuunsysteem vanuit de evolutietheorie. ,,Een immuunsysteem biedt natuurlijk bescherming tegen ziekten’’, zegt de theoretisch bioloog. ,,Dat is een voordeel. Daar staan kosten tegenover. Een immuunsysteem kost energie en dat kan ten koste gaan van de groei. Een immuunsysteem kan zich ook tegen het lichaam keren en ziekte veroorzaken.’’
Biologen hebben altijd geredeneerd dat de evolutie kortlevende soorten niet zo aanspoort om afweer tegen ziekten te ontwikkelen. Kortlevende soorten kunnen immers sterfte compenseren door een snelle opvolging van generaties. ,,Het model laat zien dat dat niet altijd klopt’’, zegt Van Boven. ,,Jonge individuen zijn ook kwetsbaarder voor infecties. In sommige situaties verhogen kortlevende soorten daarom juist wel hun overlevingskansen als ze investeren in hun immuunsysteem.’’
Andersom is het evolutionair voor langlevende soorten niet altijd voordelig om een immuunsysteem te ontwikkelen. ,,Je kunt dan bijvoorbeeld denken aan een Ebola-achtige ziekte’’, zegt Van Boven. ,,Slaat die toe, dan sterven individuen zo snel dat ze de ziekte toch niet kunnen overbrengen. In die situatie loont investeren niet.’’
Michel van Boven publiceerde zijn model in The American Naturalist van februari. ,,Het is een persoonlijke interesse van me’’, zegt hij. ,,Die heb ik overgehouden uit de tijd dat ik in Groningen aan mijn promotieproject werkte. Ik heb het stuk met mijn toenmalige promotor geschreven.’’ | W.K.

Re:ageer