Wetenschap - 2 december 2010

Grotere kans buitenaards leven? Flauwekul

NASA heeft micro-organismen ontdekt in een meer vol toxisch arsenicum. De ruimtevaarders claimen dat het nu waarschijnlijker is dat er op andere planeten ook leven is. Maar die kans was al heel groot, zegt hoogleraar microbiologie John van der Oost.

 
Is er echt nieuw leven ontdekt?
'Volgens mij is er geen nieuwe soort ontdekt. Dit lijkt me een aanpassing van een bestaande levensvorm, een bekend micro-organisme dat zich heeft aangepast aan extreme omstandigheden.'

Waarom is arsenicum giftig?
'Arsenaat, een vorm van arsenicum, lijkt chemisch en qua structuur erg op fosfaat. Fosfaat is de backbone van RNA en DNA. Je kunt het zien als de koppeling tussen DNA bouwstenen.
Als een 'normaal' organisme met arsenicum in aanraking komt, dan komt arsenaat in het DNA terecht in die backbone. Maar het kan niet door enzymen worden omgezet, daarom loopt het systeem op een gegeven moment vast en sterft het organisme.'

Wat is er nu ontdekt?
'Bij de 'nieuwe' soort zijn onder druk van de omstandigheden blijkbaar mutanten ontstaan met enzymen die arsenaat wél kunnen omzetten. Wat dit aangeeft is dat er nog meer flexibiliteit is in organismen dan we al wisten. Ik zie dit als bewijs dat we een open mind moeten houden over de mogelijkheden.'

NASA zegt dat het waarschijnlijker is dat er buitenaards leven is.
'Volgens mij is dat flauwekul. Die kans is namelijk al zeer groot. Er worden steeds meer planeten ontdekt met condities vergelijkbaar met de aarde. Het leven op aarde is op koolstof gebaseerd. Silicium lijkt erg op koolstof. Net als bij arsenaat en fosfaat, wordt het nu ook waarschijnlijker dat er plekken zijn waar het leven gebaseerd is op silicium.'

Eerder werkte Van der Oost mee aan een uitzending van Labyrinth bij de VPRO. Na de uitzending twitterde hij over microben in extreme omstandigheden.

Re:ageer