Wetenschap - 24 november 2015

Europese beurs voor Erik Poelman

tekst:
Rob Ramaker

Insectenonderzoeker Erik Poelman krijgt een ERC-beurs van 1,5 miljoen euro. Hij gaat onderzoeken hoe planten zich verweren tegen een combinatie van vijanden.

Wetenschappers bekijken al langer hoe plantensoorten zich verweren tegen vraat van individuele soorten luizen en rupsen. Zo geven planten soms stofjes af die de vijanden van hun eigen belagers lokken. In de natuur hebben plantensoorten echter te maken met veel meer dan één herbivoor. ‘Tijdens eerder onderzoek keek ik naar de wilde plant Zwarte mosterd’, zegt Poelman. ‘Deze soort blijkt wel vijftien herbivoorsoorten te hebben. En individuele planten krijgen per jaar wel met tien soorten te maken.’ 

Het is onduidelijk hoe planten omgaan met die diversiteit aan vijanden; hoe wegen ze belangen af en ‘schakelen’ ze tussen doelwitten. Poelman wil daarom voor planten gaan bekijken of vraatdieren in willekeurige volgorde opduiken of dat dit jaarlijks in dezelfde volgorde gebeurt. In het laatste geval verwacht hij dat planten ‘voorgeprogrammeerde’ verdedigingsmechanismen hebben, terwijl de eerst situatie meer flexibiliteit vergt. Bovendien is Poelman benieuwd in hoeverre planten zelf beïnvloeden welke vijanden ze aantrekken; in eerder onderzoek vond hij hier aanwijzingen voor. 

Bij de ERC-aanvraag wordt niet gevraagd naar toepassingen op korte of lange termijn. Het is goed dat dat nog steeds kan.
Erik Poelman, universitair docent bij Entomologie

Poelman is blij dat hij de komende jaren onderzoek in het laboratorium (plantenfysiologie) en veld (leefgemeenschapsecologie) combineert. Ook werkt hij graag aan echte fundamentele, nieuwsgierigheidsgedreven vragen. ‘In Nederland zie je dat er steeds meer nadruk is op toepassing’, zegt Poelman. ‘Bij de ERC-aanvraag wordt niet gevraagd naar toepassingen op korte of lange termijn. Het is goed dat dat nog steeds kan.’ 

In 2010 kreeg Erik Poelman al een Veni-beurs. Verder zit hij bij het in 2012 opgerichte Wageningse Jonge Academie voor getalenteerde jonge onderzoekers.


Re:ageer