Wetenschap - 27 maart 2008

‘Eerder energie uit kunstbladeren dan uit kernfusie’

Wageningse onderzoekers willen een instituut oprichten voor het onderzoek naar fotosynthese. Dat instituut, waarin tien tot dertig miljoen euro om moet gaan, moet leiden tot micro-organismen of ‘kunstmatige bladeren’ die zonlicht, water en kooldioxide omzetten in energie. Dat vertelde prof. Herbert van Amerongen van de leerstoelgroep Biofysica tijdens de De Wereldlezing van 20 maart in Hotel de Wereld in Wageningen.

De ‘kunstmatige bladeren’ die Van Amerongen voor ogen heeft maken waterstof, methanol of alcohol. ‘Ze kunnen zichzelf repareren’, zei de hoogleraar wiens groep al jarenlang fotosynthese bestudeert. ‘Dat zal wel moeten. In de natuur vervangen plantencellen sommige delen van hun fotosynthesesysteem om het half uur. Het zonlicht beschadigt ze.’
Een wezenlijk verschil tussen echte bladeren en Van Amerongens synthetische bladeren is dat die laatste eenvoudiger zullen zijn. ‘Ze hoeven alleen maar energie te produceren. Echte bladeren doen nog veel meer. Als we al die extra functies weghalen, houden we een efficiënter systeem over dan je in de natuur kunt vinden.’
Van Amerongen verwacht dat het onderzoek naar kunstmatige fotosynthese sneller tot praktische toepassingen zal leiden dan het onderzoek naar kernfusie. ‘Maar in het onderzoek naar kernfusie gaat natuurlijk wel veel meer geld om’, aldus de hoogleraar. ‘De kernfusielobby is beter dan die van ons.’
Natuurkundige, meteoroloog en directeur van Meteo Consult dr. Harry Otten onderschreef het belang van Van Amerongens onderzoek. ‘Het is jammer dat ik een klein jaar geleden nog niet van dit onderzoek had gehoord’, zei Otten. ‘Toen kreeg ik topmensen van ABN-Amro en Philips op visite, die me om investeringsadvies vroegen. Investeer in klimaat, zei ik toen. Had ik dit onderzoek gekend, dan had ik ze geadviseerd hun geld te steken in het fotosynthese-instituut dat Van Amerongen wil oprichten.’
Otten maakt zich grote zorgen over de wissel die de menselijke energieproductie trekt op het ecosysteem. ‘De nood is hoog, en veel oplossingen die we aandragen zullen die nood niet lenigen. In Zuid-Amerika verdwijnen bijvoorbeeld de laatste restjes tropisch regenwoud omdat boeren maïs voor bio-brandstof willen verbouwen. Ik heb een hekel aan grote woorden, maar dat vind ik misdadig.’

Re:ageer