Wetenschap - 1 januari 1970

Britse biomechanicus blies dierkunde en dinosauriërs nieuw leven in

Britse biomechanicus blies dierkunde en dinosauriërs nieuw leven in

Britse biomechanicus blies dierkunde en dinosauriërs nieuw leven in


Waarom hippen kleine vogels en lopen ze niet? Waarom kan een Tyrannosaurus
in werkelijkheid helemaal geen jeep inhalen, zoals de film Jurassic Parc
ons doet geloven? En hoe slagen Keniaanse vrouwen erin met enorme lasten op
hun hoofd te lopen? Zomaar een greep uit de enorme hoeveelheid vragen die
de Britse biomechanicus en aanstaande Wageningse eredoctor prof. Robert
McNeill Alexander op overtuigende wijze wist te beantwoorden.

Wie op internet het woord ‘McNeill Alexander’ in een zoekmachine loslaat,
wordt welhaast bedolven onder de internetsites van dinofanaten. Zijn boek
‘Dynamics of Dinosaurs’ en zijn publicatie in Scientific American ‘How
Dinosaurs Ran’ gelden in deze kringen als klassiekers. De Britse zoöloog en
emeritus hoogleraar van de universiteit van Leeds is inspirator van de
meest bizarre vragen rond het mogelijke gedrag van de uitgestorven
diergroep. Alleen het noemen van de naam van de biomechanicus is haast
genoeg om een discussie in je voordeel te beslissen.
Ook onder fundamentele wetenschappers is de reputatie van McNeill Alexander
welhaast onaantastbaar. Hij is de auteur van een aantal zeer succesvolle
leerboeken en heeft meer dan 250 vaak zeer originele en baanbrekende
publicaties in wetenschappelijke tijdschriften – waaronder zeven artikelen
in Nature – op zijn naam staan. Hij is lid van de Britse Royal Society en
ontving vele onderscheidingen, waaronder de Linnaeus-penning en de
Muybridge-medaille. Erepromotor prof. Jan Osse, emeritus hoogleraar
Algemene dierkunde, noemt de loopbaan van McNeill Alexander ‘zeer
bijzonder’. ,,Hij heeft de dierkunde van het intact werkende organisme
nieuw leven ingeblazen. Dat is gebeurd vanaf ongeveer 1960, toen door de
ontdekking van het DNA de biochemie sterk naar voren kwam en de
celbiologie, moleculaire biologie en genetica explosief groeiden’’, meent
Osse. Zijn wereldwijd gewaardeerde en toegepaste modelstudies van het
bewegingsapparaat bij dieren noemt Osse van ‘groot academisch belang’.
,,Die studies geven ook antwoorden op vragen die iedereen stelt bij
ontmoetingen en omgang met dieren en bij het zien van documentaires.’’
McNeill Alexander is dan ook regelmatig opgetreden als adviseur van de BBC,
onder meer voor de succesvolle series ‘Walking with Dinosaurs’ en ‘Walking
with Beasts’, waarin uitgestorven dieren via animaties tot leven worden
gewekt.
Voor veel fans blijft hij natuurlijk vooral de man die voor het eerst
aantoonde dat een aantal dinosauriërmannetjes hun lange staarten gebruikt
zouden kunnen hebben als gigantische, knallende zwepen om vrouwtjes het hof
te maken. |
G.v.M.

Re:ageer