Wetenschap - 31 augustus 2011

8.700.000 soorten op aarde

De aarde telt vermoedelijk 8,7 miljoen soorten, veruit de meeste kennen we nog niet. Dat stelde een groep Canadese wetenschappers vorige week in Plos Biology. Is dat een goede schatting? 'Ja, zegt de Wageningse plantentaxonoom Jan Wieringa. '8,7 Miljoen is eerder een ondergrens dan een bovengrens.'

nieuwe_aap_26_10a.jpg
'We kennen nu 1,7 miljoen soorten, ofwel twintig procent van de geschatte 8,7 miljoen. Er zijn eerder berekeningen naar gedaan, die uiteen liepen van 3 tot 100 miljoen soorten. Dit vind ik geen slechte schatting.'
'Wij zitten veel in Gabon en daar hebben we ook weleens schattingen gedaan. Er zijn daar nu 5.000 hogere plantensoorten bekend. Met vergelijkbare formules denken we dat er zo'n 7.000 plantensoorten zitten. We kennen er dus 70 procent. Maar bij insecten ligt die verhouding andersom en van nematoden is nog minder bekend. Hoe kleiner het beestje of plantje, hoe onbekender. Al vond ik een paar jaar geleden nog een nieuwe soort van de peulvruchtenfamilie in Gabon - een woudreus die nog niet eerder was beschreven. Op onze laatste expeditie was één op de honderd planten die we verzamelden een nieuwe soort. Dan selecteren we wel, hoor. Als je gericht zoekt, vind je meer.'
'Vorig jaar vond ik nog een vreemd soort sprinkhaan op vakantie in Italië. Die was op twee punten zwaar afwijkend van de bekende soorten. Maar ik kon maar één exemplaar vinden. Ik heb besloten: dit is een afwijking en geen nieuwe soort, maar misschien heb ik ongelijk. Elk jaar worden nog 15.000 nieuwe soorten beschreven. Met de nieuwe DNA-technieken is het makkelijker geworden om een nieuwe soort aan te tonen.'
Uit onderzoek blijkt dat een kwart van de soorten de komende eeuw zal uitsterven door de klimaatverandering, ongeveer 2,2 miljoen. Klopt dat?
'Nee, er gaan nog meer soorten uitsterven. Een kwart van de soorten die we kennen zal waarschijnlijk uitsterven. De soorten die we niet kennen, zijn vermoedelijk extra bedreigd. Die zijn meestal zeldzaam of hebben een klein verspreidingsgebied waar we nog niet goed hebben gezocht. Maar in de geschiedenis van de aarde zijn eerder grote groepen dieren en planten uitgestorven. Meestal volgt daar weer een toename van de biodiversiteit op, omdat andere soorten dan meer ruimte krijgen. Maar dat is een kwestie van miljoenen jaren, terwijl het uitsterven nu in een paar decennia gaat.'

Re:ageer