Science - September 3, 2015

Cage eggs more sustainable than free-range eggs

Text:
Albert Sikkema

The most sustainable eggs in the Netherlands come from chickens in enriched cages. Barn eggs score lowest, shows a Wageningen study comparing the sustainability of cage, organic, barn and free-range eggs.

Researchers from Rikilt, Biometris, the LEI and Food & Biobased Research used their own research and the literature to see how the different eggs scored in terms of environment (including CO2 emissions), welfare, food safety and price. This led to sustainability scores in the areas of people, planet and profi t, with a production system coming out as the ‘best practice’ in each category.

From the environmental point of view, eggs from enriched (or ‘furnished’) cages (cages with 750 cm2 per layer hen) came out best. This system produces the least ammonia and CO2 per animal, the researchers established. Free-range and organic eggs had the lowest environmental score. But when it came to ‘people’ issues (welfare, food safety and the consumer), free-range eggs scored best and the enriched- cage and barn hen scored low. As for economic performance, the enriched cage and the organic egg were the best bets. If you give equal weight to all the criteria, the enriched-cage egg scores highest on sustainability and the barn egg the lowest, conludes researcher Esther van Asselt of Rikilt.

She did the study for the ministry of Economic Affairs, which wanted to gain insight into the sustainability of various agricultural production systems. ‘If you prioritize animal welfare, you want a different egg than you do if the environment is more important to you,’ says Van Asselt. The egg research is part of a triad of studies. Van Asselt previously studied the sustainability of milk and potatoes. In the potato study she distinguished between standard, organic and urban farming potatoes. The urban farming potato scored best in ‘people’ terms, the standard potato in ‘planet’ terms, but the differences in the overall sustainability scores were negligible.

In the milk study she differentiated between standard, organic and raw milk. To her astonishment, raw milk came out best and standard milk worst. ‘The energy and transport costs are lower for raw milk. At Rikilt we are not so happy with that result, because raw milk poses a food safety risk. At the end of last year a child died in Australia after drinking raw milk infected with e. coli. A government can stimulate production, but then the producer must install hygiene measures and monitor more.’

Reactions 5

  • John

    Ik heb er geen boter, kaas noch eieren van gegeten maar hóe in hemelsnaam kan een biologisch slechter zijn voor milieu.
    Wordt er dan ook rekening gehouden met de (hele)lange termijn?

  • F. Janssen - zoon kippenboer

    Op de correspondent staat een mooie factcheck, waarbij ook het resultaat van de biologische kip erbij gehaald is.
    https://decorrespondent.nl/3219/Factcheck-Kippen-in-de-wei-zijn-slecht-voor-het-milieu/385387873464-4b2acaea
    De strekking is dat men op moet passen dat een LCA (en data in het algemeen) nooit volledig objectief kan zijn en dat men vraagtekens moet zetten of efficiëntie ook per definitie beter is.

  • Anne

    Ammoniak en CO2 uitstoot, zijn dat de enige indicatoren voor het aspect "planet" geweest? Dan snap ik het resultaat wel maar lekker incompleet of niet?!

  • albert sikkema

    Het dierenwelzijn is meegenomen in het onderzoek bij de maatschappelijke aspecten (people). De vrije uitloop eieren scoren het beste op welzijn, omdat de kippen veel bewegingsruimte hebben en hun natuurlijke gedrag redelijk goed kunnen uiten.

  • Willem de Rijk

    People, planet, profit klinkt mooi compleet. Maar waar is ‘animal’? Ik snap dat die er bij duurzaamheid niet toe doen, anders dan als productiefactor van ammoniak en CO2. Maar om het plaatje compleet te krijgen had diervriendelijkheid ook wel meegenomen mogen worden…

    • Dirk

      ‘Als je de nadruk op dierenwelzijn legt, wil je een ander ei dan als je het milieu belangrijker vindt’, zegt Van Asselt. ‘Daar kun je in de politieke afwegingen rekening mee houden.’


Re:act