Organisation - January 16, 2020

‘Avoid public debate’

Text:
Tessa Louwerens
3

In a debate, it is not necessarily the person with the strongest facts and arguments who wins, concludes PhD candidate Bregje van der Bolt. It’s all about persuasiveness, but what if that is not your strongest point as a scientist? That question led her to her proposition: scientists should not participate in public debate.

PhD candidates have to include some propositions with their thesis. In this section, they explain their most provocative proposition. This time it’s Bregje van der Bolt, who received her doctorate on 9 January for her research on the effect of climate change on the predictability of tipping points — see Resource-online.nl for an article about this.

‘Scientists like to participate in debates in order to discuss topics such as climatic change or evolution where a consensus has been reached in the scientific community but where the general public doesn’t always seem that well informed. But it’s often precisely these politically or religiously charged topics where you wonder whether a debate is the best way to convince people. Research shows it’s not. By entering into a debate you actually create a platform for sceptics. Scientists are often specialized and prefer not to take a stand on topics outside their area of expertise. But that is precisely what opponents in a debate often have no trouble with.

By entering into a debate you actually create a platform for sceptics

I myself do research into climate change and we were warned about this during media training. Young scientists with relatively little experience in particular must think carefully before getting involved in a debate, because they will face a huge army of trolls.


Even so, scientists are still important for debates, not necessarily by getting involved directly, but rather because they explain how to assess information or distinguish good arguments from fallacies. Many people have trouble with that. I think you can start working on that in secondary school, by paying attention in every subject to where you get your information from.’

Re:actions 3

  • Bregje

    Hoi Henk,

    Het grootste gedeelte van mijn argumentatie voor deze stelling zit hem niet in het trollenleger, maar dat uit onderzoek gebleken is dat het geven van feiten in een debat niet altijd voldoende is om het publiek te overtuigen. Sterker nog, in sommige gevallen kan het er zelfs voor zorgen dat men meer overtuigd raakt van hun eigen gelijk (ondanks dat het wetenschappelijke bewijs tegengestelde laten zien). Voordat je als wetenschapper in debat gaat, moet je naar mijn idee dus goed bedenken wat je doel is en of het debat daar de juiste manier voor is.

    Mijn stelling is dus niet dat je als wetenschapper niet de dialoog aan moet gaan met de samenleving, maar dat er waarschijnlijk andere manieren zijn die meer effect hebben.
    Er wordt in ieder geval heel veel interessant onderzoek gedaan naar wetenschapscommunicatie, waar wij als wetenschappers allemaal nog veel van kunnen leren.

    React
  • Henk Holleman

    @Jeremy Peters, goed inhoudelijke reactie. Nog zinvolle inbreng?

    React
  • Jeremy Peters

    @Henk Holleman

    Stop debating!

    React

Reactions 1

  • Henk Holleman

    O jee, de trollenlegers! Snel naar de safe space!

    Wetenschap kan zich wel degelijk in een debat mengen. Als wetenschapper kun je je beroepen op je kennis en je kunt de feiten aantonen met onderzoek waaruit dat blijkt. Natuurlijk zijn er mensen die er anders over denken, maar laat hen het belang van wetenschappelijk onderzoek zien.

    En ook jongere wetenschappers moeten dat debat niet schuwen. Het lijkt erop alsof de 'jeugd van tegenwoordig' gepamperd moet worden en beschermd moet worden tegen de boze buitenwereld. De zogenaamde trollen. Als je opponenten op één hoop gooit en ze trollen noemt, ben je lekker lui bezig.

    Gewoon dat debat aangaan! Ga op je muil, kruip weer op en leer debatteren!!


Re:act